Congelar para conservar
La criopreservación es una herramienta muy útil para la conservación de gametos (células sexuales que, al fusionarse durante la fecundación, forman un nuevo individuo), células, tejidos y embriones de organismos de importancia económica.
En la acuicultura, puede proveer de gametos en temporadas fuera de la época reproductiva, y permite tener una producción continua de semilla.
En Ensenada, en instalaciones del CICESE, se creó en octubre de 2009 el Subsistema Nacional de Recursos Genéticos Acuáticos (SUBNARGENA), que cuenta con el único banco de germoplasma de especies acuáticas comerciales y en peligro de extinción.
I. ¿Qué es la criopreservación?
La criopreservación es un proceso que permite congelar células y tejidos a temperaturas extremadamente bajas (entre -80oC y -196oC), utilizando generalmente para ello nitrógeno líquido.
A estas temperaturas se detienen todas las funciones vitales de las células o de los organismos, incluidas las reacciones que producirían la muerte de una célula, de manera que las muestras así preservadas pueden mantenerse en condiciones de “animación suspendida” durante el tiempo que sea necesario y sin que pierdan su calidad.
Se puede preservar esperma, huevos, embriones, tejidos y material genético de especies acuáticas en peligro de extinción o con características únicas. Este material, conocido como germoplasma, se guarda dentro de tanques en bancos especializados, como el que se creó en el CICESE en 2005, y que es precursor del actual Subsistema Nacional de Recursos Genéticos Acuáticos.

¿Qué es SUBNARGENA?
¿Sabías que el banco de germoplasma dedicado exclusivamente a preservar material genético de especies acuáticas, a nivel Latinoamérica, está en el CICESE?
Este banco forma parte del Sistema Nacional de Recursos Genéticos que creó nuestro país en 2008, y cuya sede está en Jalisco. En México existen otros bancos para recursos agrícolas, pecuarios, forestales y microorganismos.

II. ¿Cómo se realiza?
Para preservar una muestra biológica durante el mayor tiempo posible sin que pierda su calidad se utiliza normalmente nitrógeno líquido, aunque con helio líquido se pueden alcanzar temperaturas incluso menores, de hasta -268oC, lo que impide cualquier tipo de movimiento, inclusive a nivel molecular.
Hay dos problemas que pueden ocurrir durante el proceso de congelación o durante la descongelación posterior: la formación de cristales de hielo entre las células que, al comportarse como cuchillas, cortan las estructuras internas, y los cambios en la conformación misma del hielo que se presentan cuando las muestras se preservan a menos de -30oC.
Para evitar estos efectos hay que seguir ciertos procedimientos, como extraer el agua de las células y sustituirla por sustancias que las protejan y mantengan su equilibrio interno; controlar la velocidad de congelación para que, de formarse cristales, sean lo menos dañinos posibles, y finalmente, al descongelar las muestras, se deben eliminar las sustancias que ayudaron a proteger las células, porque suelen ser tóxicas a temperatura ambiente.

¿Sabías que...
... mientras la preservación por ultra congelamiento de recursos genéticos de animales domésticos tiene más de 50 años, la de especies acuáticas es un área nueva, sin métodos ni políticas completamente estandarizadas?
III. ¿Por qué es importante conservar genes de especies marinas?
Al preservar el material genético de especies de importancia biológica y económica de una región, podemos mantener la diversidad biológica, favorecer los ecosistemas y fortalecer la economía de quienes coexistimos con estos recursos naturales.
Aplicada a la acuicultura, la criopreservación apoya los programas de mejoramiento genético y alimenticio.
Hace 20 años había más de 5 mil millones de personas en el mundo y el consumo de especies marinas era de 85 millones de toneladas. Hace 10 años éramos más de 6 mil millones, y el consumo había incrementado a 94 millones de toneladas extraídas de los mares. Actualmente, existimos más de 6 mil 700 millones de personas y la extracción de especies marinas ha disminuido a 90 millones de toneladas gracias a la aplicación de la criopreservación dentro de la acuicultura.

¿Sabías que
...en sólo 4 años el banco de germoplasma del CICESE pasó de ser un proyecto piloto a un banco periférico nacional?